Pourquoi le Japon est le pays du soleil levant ?

Le vrai nom du Japon (en japonais) est Nihon (日本) : ces caractères signifient « origine du soleil ». Cela peut être traduit en français par « pays du soleil levant ». Si vous êtes sur cet article, c’est que vous vous demandez certainement pourquoi cette expression est utilisée depuis des siècles. Nous allons tâcher d’y répondre le plus clairement possible.

Une origine chinoise

Selon certains historiens, il faut remonter 15 siècles en arrière pour trouver l’origine de ce surnom mondialement connu. Une missive envoyée par le prince Shotoku du Japon à son homologue chinois indiquait explicitement : « L’empereur du pays où le soleil se lève envoie une lettre à l’empereur du pays où le soleil se couche ».

Dans cette phrase, le Japon est le pays où le soleil se couche, puisque la Chine se situe à l’ouest du Japon. La Chine est donc le pays où le soleil se couche. Après cette lettre, il semble que l’expression se soit peu à peu diffusé au Japon et en Chine.

Rappelons qu’au Japon, le soleil est un symbole très fort, qui est aujourd’hui représenté par un disque rouge sur le drapeau. Un symbole qui est utilisé par certains clans dès le XVIe siècle, mais qui ne sera finalement adopté qu’en 1870 par le pays. Nous verrons plus bas dans l’article que son adoption définitive et administrative se déroulera bien plus tard.

Le pays de Wa

Dans la langue japonaise, on parlait à l’origine de wakoku (倭国). Ces caractères désignent le « pays du wa ». Wa est un groupe ethnique qui vivait au Japon à l’époque des Trois Royaumes (220 – 280 après J.-C.), et le nom Nihon a été utilisé pour la première fois dans une correspondance adressée à la Chine. Il est devenu populaire avec le temps et a donné son nom au Japon (en japonais). Cette dénomination est la source d’inspiration pour le drapeau japonais.

Au début du VIIe siècle, le drapeau japonais avec le soleil au centre a été utilisé pour la première fois. On dit cependant que la combinaison de couleurs sur le drapeau était différente de ce qu’elle est aujourd’hui. Au départ, la composition des couleurs était un soleil jaune sur un fond rouge. Avant la fin de l’ère Edo, ce drapeau était utilisé sur les navires pour indiquer leur nationalité. Ensuite, il a été utilisé dans de nombreux autres endroits. En dépit de sa très longue histoire, le drapeau du soleil levant n’est devenu le drapeau national du Japon qu’en 1999 !

Au XIXe siècle, il était habituel de parler de Dai-Nihon Teikoku (大日本帝国), le Grand Empire du Japon. Cette appellation est maintenant synonyme de l’ère impérialiste et agressive du Japon. Aujourd’hui, le nom officiel du Japon reflète la défaite de 1945, en parlant du Nihon-Koku (日本国), l’État du Japon, sans faire référence à l’empereur.

Pourquoi le soleil se lève-t-il si tôt au Japon ?

Les levers et couchers de soleil sont tous deux influencés par la position du Japon dans l’hémisphère nord. Cela se traduit concrètement par de longues journées en été, mais des journées extrêmement courtes en hiver.

La plus longue journée au Japon est d’environ 14 heures en juin. La plus courte dure approximativement 9 heures, en décembre.

Nippon, nihon ?

Une question demeure : doit-on prononcer Nihon ou Nippon ? Ils sont tous les deux valables. La différence est simplement due à la prononciation, le terme Nippon est plus ancien, mais les deux sont acceptés.