Kyoto : histoire, géographie, culture et principaux monuments

Kyoto-Japon
Kyoto, le centre culturel du Japon

La ville de Kyoto (京都, Kyōto) a été la capitale du Japon et la résidence de l’empereur de 794 à 1868. Elle fait partie des dix plus grandes villes du pays : en 2021, la ville compte 1,45 million d’habitants, soit 57 % de la population totale de la préfecture. Pendant des siècles, Kyoto a été détruite par de nombreuses guerres et incendies, mais en raison de sa valeur historique exceptionnelle, la ville a été retirée de la liste des villes cibles de la bombe atomique et a échappé à la destruction durant la Seconde Guerre mondiale. Aujourd’hui, il reste un grand nombre de temples, de sanctuaires et d’autres structures historiques inestimables dans la ville.

Kyoto ou l'ancienne capitale du Japon

La capitale du Japon pendant plus de 1 000 ans (de 794 à 1868) est appelée Kyōto (littéralement, « la capitale ») sous différents noms au cours des siècles : Heian-kyō (capitale de la paix et de la tranquillité), Miyako (la capitale) et Saikyō (la capitale occidentale), son nom après la restauration Meiji (1868) lorsque la maison impériale a déménagé à Tokyo.

Elle a souffert d’importantes destructions lors de la guerre de Ōnin de 1467-1477, et ne s’est pas vraiment relevée avant le milieu du XVIe siècle. Dans le cadre de la guerre de Ōnin, le shugo (dirigeant) s’est effondré et le pouvoir a été divisé entre les familles militaires. Les affrontements entre les factions de samouraïs se sont répandus dans les rues et ont impliqué la noblesse de la cour (kuge) ainsi que les factions religieuses. Les demeures des nobles furent transformées en forteresses, de profondes tranchées furent creusées dans toute la ville pour se défendre et servir de coupe-feu, et de nombreux bâtiments brûlèrent. Depuis, jamais la ville n’a connu de destruction aussi importante.

Durant toute la période Edo, l’économie de la ville a été florissante, puisqu’elle était l’une des trois grandes villes du Japon, les autres étant Osaka et Edo. En 1864, la rébellion de Hamaguri a brûlé 28 000 maisons dans la ville, ce qui a montré le mécontentement des rebelles envers le shogunat Tokugawa. Le transfert de l’empereur à Tokyo en 1869 a ensuite contribué à affaiblir l’économie. Le 1er avril 1889, la ville moderne de Kyoto a été créée. La réalisation du canal du lac Biwa en 1890 fut l’une des mesures prises pour relancer la ville. Sa population dépassait le million d’habitants en 1932.

Vue de Kyoto à côté du Hondō de Kiyomizudera. - 1879
Vue de Kyoto à côté du Hondō de Kiyomizudera. - 1879

La ville de Kyōto constitue aujourd’hui le centre de la culture traditionnelle japonaise et du bouddhisme, ainsi que des textiles fins et autres produits japonais. La conviction profonde des Japonais pour leur culture et leur patrimoine est représentée par leur relation particulière avec Kyōto et tous les Japonais essaient d’y aller au moins une fois dans leur vie. On estime que près d’un tiers de la population du pays visite la ville chaque année. En 1994, plusieurs des temples et jardins historiques de Kyōto ont été ajoutés au patrimoine mondial de l’UNESCO.

Les personnes qui envisagent de visiter plusieurs musées devraient opter pour le Kansai Grutto Pass. Au prix de 1100 yens, ce pass offre une entrée gratuite ou à prix réduit dans une cinquantaine de musées et galeries de la région du Kansai. Disponible chaque année de début avril à janvier de l’année suivante, il est valable pour une entrée dans chaque musée participant. Le laissez-passer expire quatre mois après sa première utilisation ou le 31 mars, selon la première éventualité.

Pourquoi Kyoto n'est plus la capitale du Japon ?

Kyoto-soleil-couchant
La belle Kyoto le soir, quand le soleil se retire

En lisant l’histoire du Japon, il est précisé qu’il n’y a pas eu de décret ou d’annonce officielle confirmant le changement de capitale de Kyoto à Tokyo, ce qui signifie que Kyoto peut techniquement toujours être considérée comme la capitale. Après la capitulation du shogunat Tokugawa vers 1868, l’empereur Meiji est très jeune puisqu’il n’a que 15 ans. Malgré son couronnement en tant qu’empereur à cette époque, le pouvoir initial était entre les mains des oligarques qui contrôlaient tout.

Ces oligarques désiraient déplacer la capitale à Edo afin d’avoir le pouvoir ultime sur le commerce et l’accès à l’ouest. Ils ont remplacé le nom d’Edo par celui de Tokyo, qui signifie « capitale orientale ». Techniquement, Kyoto et Tokyo sont donc toutes deux les capitales du Japon.

Le climat à Kyoto

Kyoto sous la pluie
Kyoto sous la pluie

La beauté de Kyōto est particulièrement spectaculaire au printemps et à l’automne. La saison des pluies (juin-juillet) dure trois à quatre semaines ; les étés sont chauds et humides. En hiver, il y a deux ou trois petites neiges et un « refroidissement par le bas » (sokobie) persistant. La moyenne annuelle de la température à Kyōto est d’environ 15 °C. Le mois d’août connaît la moyenne mensuelle la plus élevée, avec 27 °C et le mois de janvier la plus basse, avec 3 °C. La pluviométrie annuelle moyenne est d’approximativement 1 574 millimètres.

Le site de Kyoto est situé au sommet d’une grande nappe phréatique naturelle qui fournit à la ville de nombreux puits d’eau douce. À cause de l’urbanisation à grande échelle, la quantité de pluie qui s’écoule dans la nappe phréatique diminue et les puits de la région s’assèchent à un rythme croissant.

La ville de Kyoto est située dans une vallée, qui fait partie du bassin de Yamashiro (ou Kyoto), dans la partie orientale de la région montagneuse connue sous le nom de hautes terres de Tamba. La dépression de Yamashiro est encerclée sur trois côtés par des montagnes appelées Higashiyama, Kitayama et Nishiyama, dont l’altitude dépasse de peu les 1 000 mètres au-dessus du niveau de la mer.

Initialement, la ville était organisée selon le feng shui traditionnel chinois, sur le modèle de l’ancienne capitale chinoise de Chang’an/Luoyang. Ainsi, le palais impérial faisait face au sud, ce qui fait que l’Ukyō (le secteur droit de la capitale) se trouve à l’ouest, tandis que le Sakyō (le secteur gauche) est à l’est. Les rues des quartiers actuels de Nakagyō, Shimogyō et Kamigyō-ku suivent toujours un quadrillage.

Temples et sanctuaires

Kennin-ji
Le temple (bouddhiste) Kennin-ji à Kyoto

On y trouve en abondance des temples bouddhistes et des sanctuaires Shintō. Leurs enceintes et celles du palais impérial de Kyōto (Kyōto Gosho) et du château de Nijō (Nijō-jo) donnent à Kyōto plus d’espaces verts que la plupart des villes japonaises. La ville de Kyōto recense quelque 1 660 temples bouddhistes, plus de 400 sanctuaires Shintō, et même quelque 90 églises chrétiennes. Les principaux établissements bouddhistes comprennent le temple Hongan de l’Est (Higashi Hongan-ji) et le temple Hongan de l’Ouest (Nishi Hongan-ji). Le temple Hongan de l’Est est particulièrement remarquable par son toit en bois, le plus grand du monde.

Les grands sanctuaires Shintō sont Kitano, Yasaka et Heian, le dernier construit en 1894 pour commémorer le 1 100e anniversaire de la fondation de Kyōto. Le site des « Monuments historiques de l’ancienne Kyoto » est classé par l’UNESCO au patrimoine mondial de l’humanité. Ils incluent les sanctuaires Kamo (Kami et Shimo), Kyō-ō-Gokokuji (Tō-ji), Kiyomizu-dera, Daigo-ji, Ninna-ji, Saihō-ji (Kokedera), Tenryū-ji, Rokuon-ji (Kinkaku-ji), Jishō-ji (Ginkaku-ji), Ryōan-ji, Hongan-ji, Kōzan-ji et le château de Nijō, principalement construit par les shōguns Tokugawa. Par ailleurs, un certain nombre d’autres sites situés en dehors de la ville figurent également sur la liste.

Les édifices du palais impérial de Kyōto, originellement situés plus à l’ouest, datent de 1855 et sont des recréations, dans le même style japonais monumental, de structures antérieures détruites par un incendie. La forteresse Nijō-jo, construite par le shogunat Tokugawa, est un château « symbolique », mais elle renferme de nombreux trésors culturels ; elle est connue pour ses « planchers gazouillants » (pour signaler l’approche d’un intrus) et ses peintures murales élaborées de l’école Kanō.

Nourriture à Kyoto

Restaurant Kyoto
Restaurant à Kyoto

Première capitale du Japon et siège de la cour impériale depuis plus de mille ans, la ville de Kyoto possède une riche tradition culinaire. La gastronomie locale est variée et va des dîners aristocratiques kaiseki ryori aux repas végétariens shojin ryori des moines, en passant par la cuisine simple obanzai ryori à la maison. Tandis que certains restaurants s’inspirent du passé, certains tentent d’expérimenter de nouvelles saveurs.

Vous trouverez également dans la ville des restaurants de fusion, qui combinent les ingrédients et les techniques de la cuisine de Kyoto avec des styles de cuisine d’autres régions du monde. La zone de vie nocturne de Pontocho est l’un des meilleurs endroits pour trouver de bons restaurants de fusion à côté des établissements traditionnels. À proximité, le quartier de Gion offre aussi un large éventail de possibilités de restauration intéressantes, tout comme le quartier de la gare de Kyoto.

Le plus ancien restaurant de Kyoto est le Honke Owariya qui a été fondé en 1465. Selon leur site officiel, c’est au cours de l’ère Muromachi qu’une confiserie s’est établie à Kyoto lorsque les ancêtres de la famille du propriétaire sont arrivés de la province d’Owari (l’actuelle Nagoya), lançant ainsi une activité qui a duré plus de cinq siècles et demi jusqu’à aujourd’hui. L’une des friandises emblématiques, le mochi de soba, a été concocté vers la fin de la période Edo (fin des années 1860), par la 13e génération du chef de famille. Depuis sa création il y a plus de 150 ans, le soba mochi continue d’être préparé en cuisant soigneusement des haricots azuki (rouges), en les enveloppant dans une croûte au goût de soba et en les saupoudrant de graines de sésame noir.

Les principaux évènements de Kyoto

Gion Matsuri

Gion Matsuri
Gion Matsuri (par Ella and Bard World in Touch sur YouTube)

Le Gion Matsuri (祇園祭), le festival du sanctuaire de Yasaka, est le plus célèbre festival du Japon. Il se tient pendant tout le mois de juillet. Les événements sont nombreux et variés, mais la grande procession de chars (Yamaboko Junko) du 17 juillet est particulièrement spectaculaire. Les soirées festives qui précèdent la procession (Yoiyama) sont également très agréables. À partir de 2014, une deuxième procession de chars a été réintroduite le 24 juillet après une interruption de 48 ans. Le deuxième cortège présente des chars moins variés et plus petits que celui du 17 juillet.

Hanatoro

Hanatoro
Hanatoro (par Japan BackpackersXpress sur YouTube)

Le Hanatoro (花灯路, Hanatōro), qui signifie « route des fleurs et des lumières », est un ensemble d’événements d’illumination qui ont lieu dans le district Higashiyama de Kyoto en mars et dans le district Arashiyama de Kyoto en décembre. Dans le cadre de Hanatoro, des milliers de lanternes sont installées dans les rues des quartiers populaires et sont combinées à des expositions de fleurs et de lumières.

Aoi Matsuri

Aoi Matsuri
Aoi Matsuri (par Anna Film Production sur YouTube)

Le festival Aoi Matsuri (葵祭) est l’un des trois plus célèbres festivals de Kyoto (avec le Gion Matsuri et le Jidai Matsuri) et a lieu tous les 15 mai. Son attraction principale est une grande parade dans Kyoto, au cours de laquelle plus de 500 personnes habillées dans le style aristocratique de la période Heian (794-1185) marchent du Palais impérial aux sanctuaires Kamo. En japonais, Aoi signifie « rose trémière », et le festival doit son nom aux feuilles de rose trémière que portent les membres de la procession.

Jidai Matsuri

Jidai Matsuri
Jidai Matsuri (par Discover Kyoto sur YouTube)

Le Jidai Matsuri (時代祭) est une fête qui a lieu chaque année le 22 octobre, date anniversaire de la fondation de Kyoto. Elle consiste en une grande parade qui va du Palais impérial au sanctuaire Heian. En japonais, Jidai Matsuri signifie « Festival des âges », et les participants au défilé sont vêtus de costumes fidèles de presque toutes les périodes de l’histoire du Japon, et de personnages historiques célèbres. On compte environ 2000 participants et il faut deux heures pour voir passer l’ensemble de la procession.

Que voir à Kyoto ?

Nijōjō

Nijo Chateau
Chateau de Nijo

Le château de Nijo (二条城, Nijōjō) a été construit en 1603 comme résidence à Kyoto de Tokugawa Ieyasu, le premier shogun de la période Edo (1603-1867). La construction des bâtiments du palais du château fut achevée 23 ans plus tard par son petit-fils Iemitsu, qui agrandit encore le château en y ajoutant un donjon de cinq étages.

Kiyomizudera

Kiyomizudera
Kiyomizudera

Le Kiyomizudera (清水寺, littéralement « temple des eaux pures ») constitue l’un des temples les plus célèbres du Japon. Le temple a été fondé en 780 sur le site de la cascade d’Otowa, dans les collines boisées à l’est de Kyoto, et tire son nom des eaux pures de la chute. Initialement associé à la secte Hosso, l’une des plus anciennes écoles du bouddhisme japonais, il a formé sa propre secte Kita Hosso en 1965. Il a été ajouté à la liste des sites du patrimoine mondial de l’UNESCO en 1994.

Higashiyama

Petite rue étroite à Kyoto
Petite rue étroite à Kyoto

Le quartier d’Higashiyama (東山), qui longe les pentes inférieures des montagnes orientales de Kyoto, figure parmi les quartiers historiques les mieux préservés de la ville. Il permet de découvrir le vieux Kyoto traditionnel, notamment entre Kiyomizudera et le sanctuaire de Yasaka, où les ruelles étroites, les bâtiments en bois et les boutiques des marchands traditionnels évoquent l’ancienne capitale. Les récents travaux de rénovation visant à supprimer les poteaux téléphoniques et à repaver les rues ont encore amélioré l’aspect traditionnel du quartier.

Ginkakuji

Ginkakuji
Ginkakuji

Le Ginkakuji (銀閣寺, Pavillon d’argent) fait partie des temples zen situés le long des montagnes orientales de Kyoto (Higashiyama). En 1482, le shôgun Ashikaga Yoshimasa a construit sa villa de retraite sur le terrain de l’actuel temple, en le modelant sur le Kinkakuji (Pavillon d’or), la villa de retraite de son grand-père au pied des montagnes du nord de Kyoto (Kitayama). La villa a été transformée en temple zen après la mort de Yoshimasa en 1490.

Fushimi Inari

Fushimi Inari Taisha
Fushimi Inari Taisha

Le sanctuaire Fushimi Inari (伏見稲荷大社, Fushimi Inari Taisha) est un important sanctuaire shintoïste du sud de Kyoto. Il est réputé pour ses milliers de portes torii vermillon, qui enjambent un réseau de sentiers derrière ses bâtiments principaux. Les chemins mènent à la forêt boisée du mont sacré Inari, qui culmine à 233 mètres et fait partie de l’enceinte du sanctuaire.

Daigoji

Daigoji
Daigoji (par The Japan FAQ sur YouTube)

Le temple Daigoji (醍醐寺) est un édifice majeur de la secte Shingon du bouddhisme japonais et un site classé au patrimoine mondial. Ce grand complexe de temples se trouve au sud-est du centre de Kyoto et comprend un flanc de montagne entier. Les principaux terrains du temple sont situés à la base de la montagne et sont reliés par un sentier de randonnée à plusieurs autres bâtiments du temple autour du sommet.

Kinkakuji

Kinkakuji
Kinkakuji

Le Kinkakuji (金閣寺, Pavillon d’or) est un temple zen du nord de Kyoto dont les deux derniers étages sont entièrement recouverts de feuilles d’or. Officiellement connu sous le nom de Rokuonji, le temple était la résidence secondaire du shogun Ashikaga Yoshimitsu, et selon son testament, il est devenu un temple zen de la secte Rinzai après sa mort en 1408. Quelques décennies plus tard, le Kinkakuji a inspiré le Ginkakuji (Pavillon d’argent), du même nom, construit par le petit-fils de Yoshimitsu, Ashikaga Yoshimasa, de l’autre côté de la ville.

Maison impériale de Shugakuin

Shugakuin
Shugakuin (par The Japan FAQ sur YouTube)

Construite au XVIIe siècle par l’empereur Gomizuno, la maison impériale de Shugakuin (修学院離宮, Shugakuin Rikyū) est aujourd’hui gérée par l’Agence de la maison impériale. Elle se compose des zones de la résidence supérieure, moyenne et inférieure, chacune présentant des jardins et des bâtiments de style impérial traditionnel.

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