Tsunami

Le tsunami (en japonais 津波 pour « vague portuaire »), également appelé onde sismique marine ou raz de marée, est une vague océanique dévastatrice. Elle est en général provoquée par un tremblement de terre sous-marin, un glissement de terrain sous-marin ou côtier, ou une éruption volcanique.

Si le terme de raz de marée est couramment utilisé pour désigner une telle vague, il est cependant inapproprié, car la vague n’a aucun lien avec les marées. En effet, les vagues se déplacent hors de la zone d’origine et deviennent extrêmement dangereuses et dommageables en atteignant le rivage.

Comment se produisent les tsunamis ?

Les tremblements de terre, qui déclenchent de brusques mouvements du plancher océanique, sont la principale cause des tsunamis. Parfois, certains glissements de terrain peuvent également engendrer des tsunamis. Selon la distance entre le séisme sous-marin et la côte, les tsunamis peuvent frapper les zones côtières en quelques minutes ou quelques heures.

En transmettant l’énergie d’un séisme au fond de la mer à l’eau qui se trouve au-dessus, des vagues se forment. Dans certains cas, les séismes provoquent des tsunamis qui se propagent dans toutes les directions. Pour d’autres, ils se propagent dans une direction particulière, en fonction de la façon dont le plancher océanique a été perturbé.

La majorité des tsunamis, environ 80 %, se produisent dans la « ceinture de feu » de l’océan Pacifique. Dans cette zone géologiquement active, les changements tectoniques rendent les volcans et les tremblements de terre fréquents.

Quand un tsunami passe d’une eau relativement profonde à une eau côtière peu profonde, il est parfois amplifié par la forme du plancher océanique et des caractéristiques terrestres de la zone. Il en résulte qu’une vague de taille relativement modeste en haute mer peut augmenter considérablement sa taille et son pouvoir destructeur lorsqu’elle atteint la terre ferme.

Une vitesse de 805 kilomètres à l’heure, aussi rapide que celle d’un avion à réaction, permet aux tsunamis de traverser la mer. À cette allure, ils peuvent parcourir toute l’étendue de l’océan Pacifique en moins d’une journée. De plus, leurs grandes longueurs d’onde leur permettent de perdre très peu d’énergie en cours de route.

La ceinture de feu du Pacifique (LAURENCE SAUBADU, ALAIN BOMMENEL / AFP)

Ce qui arrive quand il atteint la terre

Le creux d’un tsunami, le point bas situé sous la crête de la vague, atteint souvent le rivage en premier. Dans ce cas, il produit un effet de vide qui aspire les eaux côtières vers la mer et expose les fonds portuaires et marins. Ce recul de l’eau de mer est un important signe d’alerte d’un tsunami, car la crête de la vague et son énorme volume d’eau atteignent généralement le rivage cinq minutes environ plus tard. Savoir reconnaître ce phénomène peut sauver des vies.

En général, un tsunami est composé d’une série de vagues, appelée train de vagues. Par conséquent, sa puissance destructrice peut être renforcée lorsque les vagues successives atteignent le rivage. Toute personne subissant un tsunami doit se rappeler que le danger n’est peut-être pas passé avec la première vague et doit attendre l’annonce officielle qu’il n’y a pas de danger à retourner dans les endroits vulnérables.

Il est d’ailleurs à noter que dans certains cas, les tsunamis ne se présentent pas comme des vagues énormes déferlant sur le rivage, mais plutôt comme une marée montante qui inonde les zones côtières.

Image du tremblement du Tsunami qui a suivi

Comment se protéger ?

Nous avons rédigé un article dédié sur comment réagir en cas de tremblement de terre au Japon. Nous vous recommandons de le consulter.

Avant un tsunami

  • Découvrez les signes d’un tsunami potentiel, tels qu’un tremblement de terre, un grondement intense provenant de l’océan, ou un comportement inhabituel de l’océan, comme une montée ou un mur d’eau soudain ou un écoulement soudain de l’eau montrant le fond de l’océan.
  • Connaissez et pratiquez les plans d’évacuation de votre quartier. Dans certaines régions à risque, il existe des cartes indiquant les zones et les itinéraires d’évacuation. Planifiez vos itinéraires depuis votre domicile, votre travail et vos loisirs. Trouvez des abris à 100 pieds ou plus au-dessus du niveau de la mer, ou à au moins un kilomètre à l’intérieur des terres.
  • Établissez un plan de communication d’urgence familial avec un contact à l’extérieur de l’État. Planifiez l’endroit où vous retrouver si vous êtes séparés.
  • Abonnez-vous au système d’alerte de votre ville. Le Système d’alerte d’urgence (EAS) et la radio météo de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) fournissent également des alertes d’urgence.
  • Envisagez de souscrire à une assurance contre les tremblements de terre et à une police d’assurance contre les inondations dans le cadre du National Flood Insurance Program (NFIP). Les assurances habitation standard ne couvrent pas les dommages causés par les inondations ou les tremblements de terre.

Pendant et après un tsunami

  • En cas de tremblement de terre, mettez-vous à terre, couvrez-vous, puis tenez bon pour vous protéger du tremblement de terre en premier lieu.
  • Gagnez un terrain en hauteur aussi loin que possible de l’intérieur des terres.
  • Restez attentif aux indices d’un tsunami, comme une montée ou une descente soudaine des eaux de l’océan.
  • Soyez à l’écoute des informations et des alertes d’urgence. Respectez toujours les instructions des responsables locaux des situations d’urgence.
  • Évacuez les lieux : N’attendez pas ! Quittez les lieux dès que vous voyez des signes naturels d’un tsunami ou que vous recevez une alerte officielle au tsunami.
  • Si vous vous trouvez dans l’eau, accrochez-vous à quelque chose qui flotte, comme un radeau ou un tronc d’arbre.
  • Si vous vous trouvez dans un bateau, faites face à la direction des vagues et allez vers le large. Si vous êtes dans un port, allez vers l’intérieur des terres.

Les plus gros tsunamis de l'histoire

Le 21 juillet 365 de notre ère, l’un des tsunamis les plus destructeurs de l’Antiquité a eu lieu en Méditerranée orientale. Dans la zone de subduction située sous l’île de Crète, un glissement de faille a provoqué un séisme d’une magnitude estimée à 8,0-8,5, suffisamment puissant pour soulever des parties du tiers occidental de l’île jusqu’à 10 mètres (33 pieds).

Ce tremblement de terre a provoqué un tsunami qui a fait des dizaines de milliers de victimes et causé des dégâts considérables dans toute la Méditerranée, des îles de la mer Égée vers l’ouest jusqu’à la côte de l’Espagne actuelle. À Alexandrie, en Égypte, les vagues du tsunami ont poussé les navires par-dessus les murs des ports et sur les toits des maisons, tout en ruinant les terres cultivées voisines en les inondant d’eau salée.

Il existe de nombreux autres tsunamis notables, comme ceux qui ont suivi l’éruption explosive spectaculaire du volcan Krakatoa (Krakatau) les 26 et 27 août 1883. Une succession d’explosions du Krakatoa a submergé l’île de Rakata entre Sumatra et Java, créant des vagues de 35 mètres de haut dans de nombreuses localités des Indes orientales, et a tué plus de 36 000 personnes.

Le plus grand séisme jamais enregistré (d’une magnitude de 9,5) a eu lieu en 1960 au large des côtes du Chili et a provoqué un tsunami qui a tué environ 2 000 personnes au Chili, 61 personnes 15 heures plus tard à Hawaï et 122 personnes 22 heures plus tard au Japon. Ci-dessous, de rares images en vidéo de cette catastrophe naturelle.

Plus récemment, le 26 décembre 2004, un tremblement de terre de magnitude 9,1 a déplacé le fond de l’océan au large de l’île indonésienne de Sumatra. À peine deux heures plus tard, des vagues d’une hauteur de 9 mètres (30 pieds) ont frappé les côtes orientales de l’Inde et du Sri Lanka, à quelque 1 200 km de là. En moins de sept heures, des vagues se sont abattues sur la Corne de l’Afrique, à plus de 3 000 km de là, de l’autre côté de l’océan Indien.

Cette catastrophe a fait plus de 200 000 morts, la plupart à Sumatra, mais des milliers d’autres en Thaïlande, en Inde et au Sri Lanka, et un nombre plus restreint en Malaisie, au Myanmar, au Bangladesh, aux Maldives, en Somalie et dans d’autres endroits.

Le Japon n’est malheureusement pas épargné. Le 11 mars 2011, le déplacement du plancher océanique résultant d’un séisme de magnitude 9,0 (le Grand séisme du Tohoku) dans la fosse du Japon, dans l’océan Pacifique, a provoqué un important tsunami qui a dévasté une grande partie de la côte est de l’île principale du Japon, Honshu. Les vagues, d’une hauteur de 10 mètres (33 pieds), ont frappé la ville de Sendai et d’autres régions côtières de faible altitude de la préfecture de Miyagi, ainsi que des zones côtières des préfectures d’Iwate, de Fukushima, d’Ibaraki et de Chiba. Il est également à l’origine d’un accident nucléaire majeur à la centrale de Fukushima Daiichi, située le long de la côte.

Tsunami de 2011 au Japon

Derniers tsunamis au Japon

Le 16 mars 2022, deux tremblements de terre majeurs sont survenus au large des côtes de Fukushima. Ils présentent un réel risque, car leur magnitude est haute sur l’échelle de Richter (6.0 et 7.4). Une alerte au tsunami a été déclenchée dans la foulée. La centrale nucléaire de Fukushima est à proximité.

Les deux tremblements de terre japonais du 16 mars 2022